Pourquoi n'utilisons-nous pas le polyéthylène au lieu du plastique ?

Commençons par le commencement. Le polyéthylène (PE) est un type de plastique, mais tous les plastiques ne sont pas en polyéthylène. 

Le PE ne peut pas être utilisé autant que le plastique en général, car ses utilisations sont limitées en raison de sa composition différente. Non seulement il ajoute des dommages à la pollution plastique qui s'aggrave déjà, mais il est également prouvé qu'il est toxique pour les humains.

Le polyéthylène est un choix populaire depuis de nombreuses années lorsqu'il s'agit de fabriquer du plastique, en raison de son prix abordable et de sa durabilité. Toutefois, ce type de matériau présente plusieurs inconvénients, notamment une faible résistance à la chaleur et le fait qu'il n'est pas recyclable.

Polyéthylène et plastique

D'une manière générale, le plastique désigne un matériau facilement remodelé par l'application de chaleur et de pression. D'autre part, le polyéthylène est un type de plastique connu pour sa transparence et sa flexibilité de haute qualité. 

Par définition, le polyéthylène est une résine flexible, légère et résistante, produite par la polymérisation de l'éthylène, d'où son nom. Il peut être classé en sept types. 

Les deux types de PE les plus utilisés sont : (1) le polyéthylène basse densité (PEBD), produit à haute température et sous haute pression ; et (2) le polyéthylène haute densité (PEHD), produit à basse température et sous basse pression.

Bien qu'on dise qu'il est plus sûr que les autres plastiques, les utilisations du polyéthylène sont assez limitées pour qu'il ne puisse pas remplacer tous les autres types de plastique. Le processus de production des PE est également complexe, ce qui signifie que des efforts supplémentaires sont nécessaires pour produire des PE afin d'éradiquer complètement l'utilisation d'autres plastiques.

Propriétés du polyéthylène

  • Propriétés mécaniques : Le PE a une faible résistance et est très rigide, mais possède une flexibilité et une ductilité exceptionnelles. Il présente également une faible friction, mais résiste aux chocs. Il a un toucher cireux et peut être froissé lorsqu'on lui applique une force.
  • Propriétés électriques : Un autre avantage du polyéthylène est sa capacité d'isolation électrique de haute qualité. Cependant, malgré sa résistance à l'arborescence électrique, il se charge facilement en électricité statique. 
  • Propriétés chimiques : Composé de polycarbones à haut poids moléculaire, le comportement chimique du PE peut être comparé à celui d'une paraffine. Presque non poreux, le PE n'absorbe pas l'eau. 

Ce type de plastique devient également cassant après une exposition prolongée au soleil, ce qui contribue sans doute à ses propriétés toxiques lorsqu'il est utilisé pour contenir des aliments et des boissons. Lorsqu'il brûle, le polyéthylène dégage une odeur similaire à celle d'une bougie allumée.

  • Propriétés thermiques : L'une des raisons pour lesquelles les PE ne peuvent pas remplacer complètement le plastique est leur faible point de fusion. Par rapport aux autres thermoplastiques, les différents types de polyéthylène enregistrent des points de fusion relativement bas, ce qui signifie qu'ils sont moins polyvalents que les autres types de plastique.

Utilisations du polyéthylène

L'utilisation la plus courante du polyéthylène est l'emballage alimentaire. Le PEHD, pour sa part, est également connu sous le nom de plastique à usage unique. Sa haute densité lui permet de ne pas être perméable à l'oxygène et aux autres gaz, ce qui en fait un récipient alimentaire sûr.

Il est également utilisé pour fabriquer des bouteilles de shampoing, des conteneurs de médicaments, des bouteilles de détergent et des sacs d'épicerie. En plus d'être utilisé pour emballer les produits de base des supermarchés, le PE est également utilisé dans les tuyaux et les raccords, les sacs, les films à bulles et les géomembranes.

Comme le polyéthylène est extrêmement flexible, son utilisation transcende également diverses industries. Il est également couramment réutilisé après sa première utilisation. Toutefois, malgré sa polyvalence dans une certaine mesure, ses risques pour l'environnement et son incapacité à être recyclé l'emportent largement sur ses avantages.

Les dangers du polyéthylène

La complexité du plastique ne tient pas seulement à la façon dont il est fabriqué, mais aussi à la façon dont il doit être éliminé après usage. Le polyéthylène n'échappe pas à ces complexités. Il doit subir divers processus chimiques pour être utilisable, et c'est là que le danger se multiplie.

Hautement chimique par nature, la toxicité du PE est aggravée au cours du processus de fabrication. Le simple fait qu'il soit fabriqué à partir de pétrole et de charbon, entre autres, est déjà alarmant. Ce qui ajoute aux dangers du polyéthylène, c'est l'environnement dans lequel il est produit. Le PE est connu pour absorber des produits chimiques toxiques pendant sa production.

Comme il n'est pas facilement recyclable, une grande partie des plastiques PE usagés finissent dans les décharges et ne font qu'accroître le réchauffement de la planète. C'est pourquoi, bien qu'il soit considéré comme un choix plus sûr parmi les plastiques, l'utilisation des plastiques ne peut pas être complètement réduite à l'utilisation du PE.

Questions courantes sur l'utilisation du plastique

👉 Pourquoi le plastique ne se décompose-t-il pas dans le sol ?

Le processus de décomposition se produit dans le sol grâce aux bactéries. Comme les plastiques sont traités chimiquement pour être très durables, les bactéries qui vivent dans le sol n'ont pas assez d'énergie pour les décomposer. 

👉 Qu'est-ce qui provoque la dégradation du plastique ?

La décomposition du plastique nécessite la lumière du soleil, pas les bactéries. Cependant, il faudrait une exposition prolongée au soleil pour que le plastique commence à se décomposer. Les rayons UV qui frappent le plastique entraînent la rupture des liens moléculaires qui le maintiennent ensemble. Les décharges ne voient presque jamais la lumière du jour, ce qui entraîne une accumulation de déchets qui ne sont jamais recyclés. 

👉 Combien de temps faut-il à une fourchette en plastique pour se décomposer ?

Les ustensiles en plastique mettent 1 000 ans à se décomposer. Très denses et rigides, ils sont difficiles à recycler et il n'est pas non plus conseillé de les réutiliser. 
Un pourcentage élevé de polyéthylène est transformé en plastiques à usage unique. Sa toxicité présentant des risques élevés pour la santé humaine, il est impossible de le traiter comme une alternative plastique.

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